terça-feira, 10 de março de 2015

Quanto Tempo Leva Para Chegar Até Plutão? [Artigo]

Plutão está inimaginavelmente distante de nós. Neste momento, ele está há mais de 5 bilhões de km da Terra. Distância assim desafia a imaginação de qualquer um que deseje fazer uma viagem até lá, mas a sonda New Horizons, da NASA, está bem próxima de concluir esta longa jornada, fazendo um voo rasante no sistema Plutão-Caronte em Julho deste ano.
Hipernovas: Quanto Tempo Leva Para Chegar Até Plutão? [Artigo]


Você já deve ter lido algo ou visto sobre este evento na TV, mas eu prometo a você, quando New Horizons "voar baixo" sobre o famoso sistema binário Plutão-Caronte, será um acontecimento histórico. Então deixe-me te contar o quão incrível esta viagem será e o que foi necessário para cruzar este enorme abismo espacial.

Plutão viaja ao redor do sol descrevendo uma órbita extremamente elíptica. No seu ponto mais próximo, chamado de periélio, Plutão fica a "apenas" 4,4 bilhões de km do Sol. Isto é cerca de 30 vezes a distância da nossa Terra ao Sol. Plutão chegou a este ponto pela última vez em 5 de setembro de 1989. No seu ponto mais longínquo, conhecido como afélio, Plutão chega à incrível distância de 49 vezes a distância entre a Terra e o Sol e isto irá ocorrer no dia 23 de Agosto de 2113 (eu sei, nós não estaremos aqui para testemunhar isso).

Eu sei que este números aparentam ser incompreensíveis e chegam a perder seus significados. Então deixe-me colocar as coisas sob algum contexto. A luz leva cerca de 4,6 horas para chegar até Plutão. Se você tiver um transmissor potente o bastante para enviar um sinal até Plutão, levaria 4,6 horas para seu sinal chagar até lá e se tivesse alguém ou algo para responder a este sinal, levaria mais 4,6 horas para você escutar a resposta.

Agora vamos falar da sonda da NASA. Quando a New Horizons foi ejetada da Terra, estava a uma velocidade de 58 mil km/h. Só para comparar, os astronautas à bordo da Estação Espacial Internacional viajam à uma velocidade de 28 mil km/h. Quando se soma à nave, a velocidade da própria Terra, New Horizons se movia a 160 mil km/h.

Infelizmente, o puxão gravitacional do Sol tende a diminuir a velocidade da nave. Quando a mesma atingiu a órbita de Júpiter, estava a apenas 68 mil km/h, mas em uma manobra para roubar um pouco da energia gravitacional do planeta gigante, a nave conseguiu atingir a velocidade de 83 mil km/h. Quando ela finalmente chegar à plutão, sua velocidade será de cerca de 50 mil km/h. Então, quão longa esta jornada será?

A New Horizons foi lançada no dia 19 de janeiro de 2006 e chagará em Plutão no dia 14 de julho deste ano. Faça um cálculo simples e você constatará que a nave levará 9 anos, 5 meses e 25 dias para atingir o sistema. A nave Voyager fez este mesmo trajeto em 12,5 anos, mas a órbita de Plutão o levaria para bem longe da Voyager. Outra espaçonave, a Pioneer, cruzou a órbita de Plutão em 11 anos e novamente, plutão estava bem distante para ser capturado pelas lentes da Pioneer.

Pode-se ir cada vez mais rápido até Plutão? Claro que sim. Com foguetes mais potentes e naves mais leves, mas há dois problemas. Foguetes são caros e foguetes ainda maiores são ainda mais caros, óbvio. O outro problema é que, chegar mais rápido até lá significa menos tempo para a nave coletar dados do sistema, já que é bem difícil tirar muitas fotos detalhadas de alguma coisa por tempo suficiente, se uma sonda passa pelo alvo a dezenas de milhares de km/h!

New Horizons fez a viagem mais rápida até Plutão, mas passará por ele a 50 mil km/h. Isto significa muito menos tempo para se obter fotografia em alta resolução. Você pode se perguntar se a solução para o problema seria orbitar Plutão, mas neste caso precisaríamos de mais foguetes para reduzir esta incrível velocidade. Então quanto tempo até Plutão? Entre 9 e 12 anos. Podemos ir cada vez mais rápido até lá até o limite de nossa tecnologia, mas sem um certo tempo para permanecer nas suas proximidades e conseguir muitas fotos e medições, a corrida não valeria a pena.

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